ד"ר פטקובסקי: תעלומה חדשה עולה האם יש חיים על ונוס

ד"ר פטקובסקי: תעלומה חדשה עולה האם יש חיים על ונוס

מדענים גילו זרחן בענני ונוס. "או שאנחנו לא מבינים את הכימיה של כוכבי הלכת הסלעיים, או שיש לנו את ההצעה הפוטנציאלית הראשונה שיש חיים בעננים של ונוס" - אמר ל- PAP, מחבר שותף של המחקר, ד"ר יאנוש פטקובסקי מ- MIT. והיא מוסיפה שזו תעלומה נוספת בשאלה האם חיים אפשריים על ונוס.

PAP: מה אתה  מבשר  לעולם?

ד"ר יאנוש פטקובסקי, אסטרוביולוג מקבוצת המחקר של פרופ. שרה סיגר במכון הטכנולוגי של מסצ'וסטס: צוות מדענים בראשות ג'יין גריבס מאוניברסיטת קרדיף - כולל אני - גילה את נוכחותו של זרחן באטמוספירה של כוכב הלכת ונוס. ליתר דיוק בעננים, בגובה של כ 55 ק"מ מעל פני כדור הארץ הזה. המחקר מופיע ב- Nature Astronomy.

PAP: מה זה פוספין?

JP: זהו גז המורכב מאטום זרחן ושלושה אטומי מימן (PH3). גילוי הקשר הזה בענני ונוס אינו צפוי מכיוון שכרגע איננו מכירים את התהליכים שיפיקו את הגז הזה - למשל בתהליכים גיאולוגיים או באטמוספירה - בכוכבי לכת סלעיים כמו ונוס או כדור הארץ. ידוע, עם זאת, שכדור הארץ מיוצר זרחן אך ורק על ידי חיים או מיוצר בתהליכים תעשייתיים.

PAP: איפה על כדור הארץ מייצר פוספין?

JP: הוא מיוצר על ידי אורגניזמים אנאירוביים החיים בסביבה נטולת חמצן לחלוטין: בביצות, ביצות או אפילו בתוך מערכת העיכול שלנו. זרחן הוא גם תוצר של תהליכים תעשייתיים.

PAP: אז מה המשמעות של גילוי פוספין על ונוס?

JP: יש שתי אפשרויות. לחלופין, ונוס מייצרת זרחן כתוצאה מתהליכים פיזיקאליים, כימיים, גיאולוגיים או פוטוכימיים. או שאנחנו עוסקים בעובדה שישנם חיים בענני ונוס. שתי הגרסאות הללו לא יאומנות! או שאנחנו לא מבינים את הכימיה של כוכבי לכת סלעיים או שיש לנו את ההצעה הפוטנציאלית הראשונה שהחיים אפשריים על הפלנטה ונוס.

PAP: האם זה אומר שגילית את החיים בענני ונוס?

JP: לא, זו לא ההוכחה הסופית לכך שקיימים חיים. אך זו הצעה לכך שישנם תהליכים באטמוספירה של כוכב הלכת הסמוך אלינו שאיננו מבינים. אחת ההשערות האפשריות להסבר תהליכים אלה היא החיים.

PAP: מה בדיוק ההשערה שאתה מציג? שיש כמה מיקרואורגניזמים שצפים בענני ונוס?

JP: גם אם נניח שזרחן קשור לנוכחות חיים, בינתיים לא היינו יכולים לומר איך החיים האלה נראים ומה הם. גילינו רק מוצר אפשרי של חילוף החומרים של אורגניזמים חיים. אם יתברר שיש חיים  הם חייבים לתפקד רק באטמוספירה, בעננים, אולי ללא מגע עם פני השטח של כוכב ונוס חם מדי. טמפרטורת פני השטח של הכוכב נעה סביב 465 מעלות צלזיוס. אז לא ידוע כיצד חיים יתכנו והאם הם מיקרואורגניזמים. הדרך היחידה לגלות היא ללכת לוונוס וללמוד את דגימות הענן.

PAP: ספר לי על העננים הוונוזאיים האלה!

JP: על כדור הארץ, עננים עשויים מים. הרכב העננים של ונוס הוא 85 אחוז. חומצה גופרתית ו- 15 אחוז. מים.

 

PAP: חומצה גופרתית מרוכזת? הו!

JP: כן, מבחינתנו, כדור הארץ, זה לא מתקבל על הדעת. אפילו החיידקים הקיצוניים ביותר החיים על פני כדור הארץ לא היו מסוגלים להתמודד בסביבה כזו. חומצה גופרתית, לעומת זאת, היא ממס, נוזל. ונוכחות של נוזל כלשהו חיונית לתפקוד החיים. איננו יודעים אם חיים מסוגלים לתפקד בריכוז כה גבוה של חומצה גופרתית.

PAP: אם חיים קיימים בונוס, אלה חיים גרועים ...

JP: אם יתברר שיש חיים בענני ונוס, החיים יצטרכו להיות שונים לחלוטין ממה שאנחנו מכירים. בתיאוריה, לעומת זאת, אפשר לבנות ביוכימיה התואמת חומצה גופרתית. אחרי הכל, אתה יכול לדמיין שחיים על פני כדור הארץ אינם מתקבלים על הדעת עבור צורות חיים אחרות - עם כל כך הרבה חמצן בתוכם, זה מחמצן הכל. עם זאת, הסתגלנו. חמצן אינו האויב שלנו כפי שהיה לפני 3 מיליארד שנה. וזה הפך להיות הכרח עבורנו. האם יכול היה להיות מצב דומה גם בנוגה, שם חומצה גופרתית הפכה חיונית לחיים? זה לא ידוע. אבל אנחנו יכולים לתהות לגבי זה.

PAP: אבל מהיכן יבואו החיים - באופן היפותטי - בענני ונוס?

JP: יש דוגמניות לאקלים של ונוס המצביעות על כך שנוגה נראתה כמו כדור הארץ במשך מיליארדי שנים. לדוגמא, היו בו אוקיאנוסים של מים נוזליים, נהרות, אגמים. אולם לפני כ- 700 מיליון שנה היה אסון ששינה את ונוס ל"כוכב הלכת הגיהנום "כפי שאנו מכירים אותו כעת. השאלה היא האם חיים כלשהם היו יכולים לשרוד את האסון הזה. ורק בעננים - לפחות מבחינת הטמפרטורה - החיים יכולים  בענני ונוס - בגובה 55 ק"מ - הטמפרטורות הן בין 20 ל -60 מעלות צלזיוס, כך שיהיה הרבה יותר קל לשרוד שם.

PAP: אולי זרחן הוא עקבות חיים שהיו קיימים אצלנו

קרא גם